Sweet streams
Den senaste enheten som ingår med i iFi’s mellannivå NEO-serie är en streamer / DAC som levererar klassledande mångsidighet och prestanda. Den primära metoden för att konsumera musik, oavsett om det kommer från onlinetjänster eller från lokalt lagrade filer.
Den nya NEO Stream är byggd från grunden för att leverera optimal mångsidighet och ljudprestanda kombinerat med ett suveränt konstruerat DAC-preampsteg. Det här är en perfekt streamer för passionerade musikälskaren som vill komma åt sin musik utan de höga prisnivåerna från andra avancerade streamers.

NEO Stream skiljer sig tydligt från andra musikstreamers på marknaden genom sin rena design och en mängd egenutvecklad teknik. De flesta tillverkare använder sig idag av andras streamingsplattformar och hårdvara i sina musikstreamers. Vissa begränsar dig till en specifik kontrollapp. NEO Stream tar helt bort dessa begränsningar, både funktionellt och ljudmässigt.

NEO Streams chassi i skrivbordsstorlek och aluminiumhölje påminner tydligt om NEO iDSD. Men medan de kretsarna bygger på befintliga iFi-designer så har NEO Stream en intern arkitektur och tillhörande attribut som är olik något annat än vad som finns på marknaden idag.
 
Under huven?
De digitala ljudkretsarna som används i den kraftfulla GO-Bar är baserade på en 32-bitars Cirrus Logic DAC-chipset med en avancerad multi-bits modulering. Detta är kopplat till ett specialanpassat digitalt filter för att minimera för-ekon och ringning. iFi’s egentillverkade GMT (Global Master Timing) precisions-klockningsystem säkerställer ett ultralågt jitter, vilket ”renar” den digitala ljudsignalen från digital distortion..


Arkitektur med öppen källkod – ljudströmning släpps lös.
Som jag nämnt ovan så ”låser” många ljudströmningsenheter användaren till en specifik plattform. Det behöver inte nödvändigtvis vara ett problem, förutsatt att faciliteterna som erbjuds möter upp användarens krav på gränssnitt. Men om man nu vill välja sina personligt föredragna streamingplattformar och appar utan begränsningar, med förmågan att även anpassa sig och utvecklas när kraven förändras så är en enhet med en öppen källkod klart fördelaktig.

iFi har utvecklat sin egen streamingmotor, specialbyggd för att leverera flexibilitet och topprestanda. Dess öppna källkod, byggd på en kraftfull ARM Cortex-quadprocessor är ett Linux-baserat operativsystem.

Avgörande är att iFi’s streamingmotor har designats från grunden med det enda syftet att streama ljud av högsta kvalitet. Hårdvaran har byggts för att fungerar i harmoni med iFi’s interna mjukvaruutveckling. Från enhetsdrivrutinerna, till kärnan (hjärtat i operativsystemet), till skalet (som gränsar till kärnan), till applikationerna och användargränssnittet. Allt är helt optimerat för ständig drift och utmärkt ljudprestanda. Den fasta programvaran i hjärtat av denna skräddarsydda streamingmotor användes först i ZEN Stream.

Ett kristallklart ljud ljud, oavsett hur man streamar.
Det finns flera sätt på vilka NEO Stream kan samverka med online streamingtjänster eller musik lagrad på ditt lokala nätverk och genom NEO Streams arkitektur med öppen källkod kommer de olika sätten att expandera med tiden. Här är några av alternativen i den nuvarande versionen:
Roon ready
Roon-plattformen har mer eller mindre blivit fanbärare för högkvalitativ digital musikhantering och streaming tack vare ett starkt gränssnitt, stor flexibilitet och en hög ljudkvalitet. NEO Stream har Roon Ready-certifiering, vilket innebär att man enkelt placeras i en Roon-ljudmiljö.
DLNA och UPnP
Alla DLNA/UPnP-kompatibla streamingappar (Bubble UPnP, MConnect, Audirvana, med flera) kan styra NEO Stream och komma åt ljudinnehåll från onlinetjänster och DLNA-certifierade nätverkslagringsenheter.
Tidal Connect och Spotify Connect är förberett.
Användare av dessa enormt populära musiktjänster online kan extra enkelt streama direkt från Tidal- och Spotify-apparna.
Apple AirPlay
Inbyggt Airplay säkerställer enkel streaming från Apple-enheter både via WiFi och LAN.
NEO Stream som NAA
NEO Stream kan fungera som en *NAA (Network Audio Adapter) i kombination med Sygnalist HQPlayer-programvaran – som gynnas av ett stort antal seriösa musikströmningsentusiaster. Det betyder att den kan dirigera paket med ljuddata som tas emot via Wi-Fi eller en Ethernet-kabel direkt till den anslutna DAC:en.

iFi’s app Stream-iFi.
Den är ett enkelt verktyg för att underlätta inledande installation av NEO Stream och initiera streaming från lokala lagringsenheter – som exempelvis en NAS-enhet.



Ultra-upplöst digital audio
NEO Stream kan användas på två sätt:
1. Använd den som en ren DAC (100% utgångsvolym).
2. Anslut den genom analoga utgångar, eller de digitala utgångarna – då signalen förs vidare oförändrad för omvandling i en mötande extern DAC eller en digital förstärkare. I det senare läget fungerar Stream enbart som en streamer eller som en länk för ditt nätverk, som ZEN Stream fungerar men på en högre nivå av prestanda. Oavsett om den inbyggda DAC:en är inkopplad eller inte så är NEO Streams högupplösta elektronik kraftfull:
PCM-data upp till 32-bitar/768kHz
DSD upp till DSD512 (11,2 Mb) och i studiostandarden DXD – allt via LAN- och USB-ingångarna utan även via Wi-Fi. Det är en anmärkningsvärd egenskap.
Om routern presterar fullt stabil styrka i 5GHz uppstår en extra högupplöst ljudåtergivning.
MQA En högupplöst strömningsteknik, som används av Tidal HiFi med avkodning i full MQA upp till 384 kHz.
 
Specialbyggd för en exceptionell ljudåtergivning
NEO Streams DAC-enhet är baserat på det Burr-Brown-chip som iFi använt flitigt, särskillt utvalt för en naturlig ”musikalitet” och True Native-arkitektur. iFi’s erfarenhet av denna krets är att man vet exakt hur man får ut det mesta av det. Men skapandet av en exemplariskt DAC är mycket mer än att bara ett bra chip. En kritiskt viktig komponent är det kraftfulla 16-kärniga XMOS-chippet som iFi använder för att bearbeta ljuddata som tas emot via de digitala ingångarna och NEO Stream är speciellt programmerad av iFi’s ingenjörsteam för att optimera och säkerställa ett perfekt partnerskap mellan XMOS och Burr-Brown DAC: en. Tack vare DAC-chipets fyra-kanals True Native-design passerar PCM och DSD separerade och förblir ”bit-perfekt” ända fram till den slutliga, analoga konverteringen. När det gäller DSD uppstår ingen processering. Detta är mycket ovanligt och gör NEO Stream till ett utmärkt val särskilt för DSD-purister.
 
Input och output
NEO Stream erbjuder en anslutning som är unik för streamers i prisklassen, både angående bredden av allternativ och i specifikationen, vilket ger oöverträffad mångsidighet i en rad systemkonfigurationer.

Inputs
Dual-band Wi-Fi (2.4GHz och 5GHz) genom 802.11a/b/g/n/ac support
Gigabit Ethernet (LAN):
1 st. RJ45 (Nätverkshona)
1 st. M12
1 st. Optisk LAN
2 st. USB-A (USB 2.0 och USB 3.0)
1 st. USB-C till för updatering
Uppdatering via OTA (Over The Air) som allternativ
Outputs
1 st. RCA
1 st. 4.4mm balanserad (Pentaconn)
PCM 768 kHz / DSD 512
1 st. HDMI (för I2S)
1 st. USB-A (USB 3.0)
1 st. Digital (PCM 192kHz)
1 st Optisk
1 st. Coaxial
1 st. AES/EBU (1 st XLR)


Optisk LAN – laserburet ljud
För dem som ansluter till sin nätverksrouter via kabel istället för att förlita sig på Wi-Fi, inkluderar NEO Stream ett starkt alternativ vid sidan av sina RJ45- och M12-portarna.
Ett optiskt LAN. Detta är iFis egen teknik och den fungerar genom att ansluta en OptiBox-sändare till routern och en lika dan till NEO Stream via en optisk kabel (laserkabel).
Både OptiBox och kabel medföljer.

Optiskt LAN ger den mest optimala digitala ljudöverföringen via router med datahastigheter på upp till 10 Gbps med omätbar förlustnivå. LAN-signalen från routern regenereras, klockas om för att sedan balanseras om av hårdvaran OptiBox; här sker en galvanisk isolering med noll kapacitans och induktans.
 
Come on, heal the noise!
Från de digitala ingångarna till det fullt balanserade, analoga utgångssteget är NEO Stream noggrant konstruerat för att ta bort brus och distorsion från ljudsignalen. USB-portarna – både ingång och utgång – drar nytta av iFi’s ANC II aktiv brusreducering. På samma sätt har S/PDIF-utgångarna hjälp av iPurifier-teknologin. Även den två tums TFT-skärmen är gjord så att den inte genererar något elektriskt brus.

Noggrant utvalda kretskomponenter inkluderar diskreta, högkvalitativa, diskret monterade enheter som TDK C0G flerlagers keramiska kondensatorer och induktansspolar från exklusiva Taiyo Yuden och Murata. Kondensatorerna från Murata är dyra men har klassledande kvaliteter som låg ESR (Equivalent Series Resistance). Hög linjäritet och lågt brus ger stor utdelning när det gäller ljudkvalitet. Spänningsregulatorer med hög PSRR (Power Supply Rejection Ratio), låg tomgångsström och lågt avfall används tillsammans med en synkroniserad 1,2MHz (!) höghastighets strömförsörjningskrets som förbättrar filtreringseffektiviteten och säkerställer att just den formen formen av brus är försvinnande lågt. Detta kombineras med iFi’s iPower2 AC/DC-adapter, som genererar betydligt mindre brus än andra liknande enheter tack vare ifi ANC II.

Som användaren vill ha det.
Flera olika inställningar tillåter användaren att skräddarsy NEO Streams prestanda för att passa in på ett personligt önskat sätt. Man kan till exempel välja mellan exklusiva lägen med individuella inställningar som optimerar prestandan genom att fokusera driften på ett särskilt användningsläge. Det finns specifika inställningar vid användning av Roon, Tidal Masters, DLNA eller NAA.
Det finns också ett allmänt läge för användning på flera plattformar. En enklare form av personlig anpassning tillhandahålls av fyra fördesignade, digitala filter, som vart och ett har en subtil men tydligt urskiljbar karaktär på ljudet. Användare kan växla mellan
1. Bit-Perfect
2. GTO (Gibbs Transient Optimised)3. Minimum Phase
4. Standard
Allt efter vilken inställning som passar bäst efter musikval.
 
Liten och ändå…
NEO Streams kompakta form på 214 x 151 x 41 mm. betyder att den får plats i utrymmen som är mindre än vad som går med nätverksstreamers av traditionell HiFi-storlek.
Den kan exempelvis ställas på högkant genom en medföljande stativfot i aluminium – displayen vänds då rätt automatiskt. Den två tums TFT-färgskärmen av retinakvalitet är mindre än de flesta skärmar som finns på andra streamers, men iFi anser att fördelarna med en mer kompakt enhet som är lättare att montera på ett skrivbord eller en hylla överväger fördelarna med en stor skärm.
De flesta kommer istället lägga tid på skärmen i sin enhet – exempelvis en smartphone, surfplatta eller datorskärm. Trots det visar NEO Streams display en användbar mängd upplysande text och grafik inklusive musikalbums omslagsbilder.

Tillbehör som medföljer i förpackningen:
OptiBox optisk LAN-sändtagare och optisk kabel; USB-A till USB-C
RJ45 Ethernet-kabel
Analog RCA-kabel
iPower2 strömadapterFotstativ
Fotstativ i aluminium




* Enheter med inbyggt NAA:
aqua LinQ
iFi ZEN Stream och NEO Stream
exaSound s88 Streaming DAC
Gustard R26 och A26
HoloAudio Red US / EU
Sonore microRendu och ultraRendu
SOtM sMS-200sMS-200ultra och sMS-1000SQ
StackAudio Link II
T+A SD 3100 HVSDV 3100 HV och PSD 3100 HV
totaldac d1-streamer
exaSound: PlayPointDMSigma StreamerGamma Server och Delta Server